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【獣医師が教える】猫に歯磨きは必要?病気の予防とストレスフリーな歯磨きの仕方

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人は歯磨きをしますが、猫にとって歯磨きは必要なのでしょうか? 柔らかい食事が多い家猫は、歯石がたまりやすく、歯周病になりやすいといわれています。また、口腔内で細菌が繁殖し、全身疾患を引き起こしたり、口内炎のために食事が困難になったりと、命の危険に関わることもあります。愛猫の健康寿命を延ばすために、歯磨きの必要性と、ストレスフリーな歯磨きの仕方を知っておきましょう。

猫に歯磨きは必要?

飼い主の皆さんが毎日欠かさず毎日している事といえば、そう、歯磨きですね。歯磨きは人にとってもはや生活の一部で、ルーティンワークとして何も考える事なく皆さん毎日している事と思います。これは細菌の増殖場所となる歯垢や、その元となる食べカスを口腔内から除去する目的で行われるもので、言うまでもなく歯磨きを怠ると口腔内で細菌が増殖して虫歯になり、最悪の場合歯を抜くことにもなります。

しかしこの人間にとって欠かせない歯磨きが果たして動物にとって有用なものなのか? そもそも動物は人間と同じように虫歯になったり、歯を抜いたりする事態に陥るのか? 今回は中でも猫にとっての歯磨きについてその意義や有用性を考えてみたいと思います。猫の口腔内疾患について正しい知識を身につけて頂くことで、歯磨きにトライしてもらうきっかけや、お口の中を気にするきっかけにしてもらい、少しでも多くの猫に健康で幸せに暮らしてもらえると幸いです。

猫の歯磨きの有用性とは?

歯磨きをする事で、様々な病気を予防する

結論からお話しすると、猫にとって歯磨きは有用なものです。実際に歯磨きをさせてくれるかはさておき、歯磨きをする事でさまざまな病気を予防できるということを、はじめに断言しておきます。これは人間と同じように歯の表面に付着する食べカスや歯垢を除去することで、口腔内環境を清潔に保つ事ができるからです。

猫は歯石がたまりやすい

そもそも猫の口腔内はアルカリ性になっており、人間とは異なるため虫歯になることは少ないです。その代わり、歯の表面に付着した歯垢が固まり、歯石を形成します。歯石は唾液に含まれるカルシウムやリンといったミネラルを歯垢が取り込み石灰化したもので、文字通り石の様に硬く一度形成されてしまうとご家族の力だけでは除去できないほど頑固な汚れです。歯石の表面は粗く凸凹しているので、そこに新たな細菌が大量に付着して歯石に隣接した歯肉や口腔粘膜に炎症を引き起こします。つまり歯磨きをすることでこの歯石の元となる食べカスや歯垢を口腔内から除去して、歯周病を未然に防ぐ事ができるのです。

歯磨きをすることで、さまざまな病気の発症を遅らせることができる

また一般的に飼育動物は野生動物より食べている物が柔らかい傾向にあり、歯の表面の汚れを物理的にこそげ落とす機会が少ないと言われています。また噛む回数も少ないので歯石もつきやすくなります。くわえて野生動物より寿命が長い分、口腔内の問題が増えてくる事もあり、若い頃からの歯磨きが健康を長く保つ上でとても重要になってくるのです。

しかし歯周病はこれらの歯石や細菌だけが原因でおこる訳でもありません。歯周病をはじめ、口腔内の病気はさまざまな原因が絡んでいます。しかしそれらの病気も歯磨きをすることで発症を遅らせたり、症状を軽くできたりします。口腔内に起こる様々な病気をいかに予防できるか、そのメカニズムについて理解するには、まずいかにして猫が口腔内の病気にかかるのか、場合によってはそれが口腔内に留まらず全身性の問題に発展するのかを理解していただくことが近道でしょう。

猫の口腔内疾患とは?

猫の口腔内疾患は、全身性の問題へ発展することもある

猫の口腔内には様々な病気(症状)が様々な原因によって発生します。症状は口内炎・歯肉炎・による出血や口臭の発生、炎症から潰瘍へ進行すると疼痛による食欲減退、元気消失が見られたりします。また、この様な口腔内に限局した問題だけではなく全身性の問題へ発展することもあり、口腔内の細菌やウイルスが腎不全や心臓疾患を引き起こし、場合によっては死に至る事もあります。

猫の口腔内疾患の原因とは?

これら口腔内疾患の原因となるものは外傷性、腫瘍性、免疫介在性、細菌性、ウイルス性などあらゆるものが挙げられますが、これらの原因が単独で重篤な症状を引き起こすというよりも、これら複数の原因が互いに関連して、重篤な症状を引き起こすことが多いように思います。仮に口腔内に細菌が入っても口腔内粘膜のバリアー機能が正常であれば問題は起こりにくいですが、免疫力が低下していたり、外傷や腫瘍により粘膜構造に破綻があれば細菌の感染が成立しやすくなります。

口腔内の細菌で、無害だったウイルスが細菌感染を引き起こす

また、全身性の問題を抱えていることで免疫力が下がり、カリシウイルスや猫エイズなどに既に感染していると、全身性の問題を抱えることで免疫力が低下し、無害だったウイルスが口腔内に歯周炎や口内炎を引き起こすこともあります。これらウイルス性の口内炎も口腔内に歯垢や歯石があると二次的に細菌感染を引き起こす事になり、状況はさらに悪化します。免疫力を下げてしまう全身性の病気は、腎不全やホルモン疾患、糖尿病や癌など様々ではあるものの、それによって引き起こされた口腔内の問題をさらに増悪化してしまう原因のひとつは、やはり口腔内の細菌なんです。

難治性口内炎や口腔後部口内炎は、全ての歯を抜かないといけなくなる

もちろん歯磨きをするだけでは(歯石がない状態でも)、口内炎が抑えられない猫もいます。難治性口内炎や口腔後部口内炎などと呼ばれるもので、食事ができなくなるほどの強烈な口内炎となるのが特徴の病気です。抗生剤やステロイドなどの内科療法に無反応なものも少なくなく、全身麻酔をかけて全ての歯を抜かないと(グラグラしていない歯も全て)、そのまま弱って亡くなってしまうこともある怖い病気です。(全顎抜歯をしても口内炎が改善しない子も存在します。)様々な原因が示唆されていますが、詳しい発症のメカニズムは未だに不明です。しかし既にお伝えした通り口腔内の病気は様々な原因がいくつも絡み合って発症すること多いです。日頃の歯磨きで口腔内をできる限り清潔に保つことで、この様な怖い病気を予防できたり、発症を遅らせる事ができる可能性は大きいでしょう。

猫の歯磨きをストレスフリーでする方法

初めに口まわり&歯のタッチからなれさせる

さぁ猫の歯磨きをはじめよう!と思っても、なれないうちは必死に抵抗されて歯磨きどころではないはずです。まずは、飼い主さんに口まわりや歯を触られることになれさせることからスタートしましょう。
はじめに猫の口まわりを触ります。猫が触られると喜ぶところから始めて、だんだんと口のまわりに手を移動していきます。大丈夫そうなら次は口角と頬のあたりをやさしくもんでみましょう。そして口角を引き上げるように頬をグイっと引き伸ばします。最終的に奥歯まで見える笑顔の口になれば成功です。
そして、猫の顎下に片手を当て、人差し指で上唇を持ち上げながら前歯を触ります。継続していくうちに奥歯の方まで触らせてくれるようになったら、いよいよ歯ブラシを使った歯磨きの準備が整います。途中で嫌がるようなら、無理強いせずにすぐ手を離してあげるのがコツです。

猫の歯磨きの時に用意するもの

用意するものは
・猫用の歯ブラシ
・猫用の歯磨き粉
・水と歯磨き粉を入れるトレー
歯ブラシと歯磨き粉は、必ず猫用のものを用意しましょう。人間用のものは、素材や成分の猫への無害性が立証されていませんので、猫には使わないようにします。また、乾いた歯ブラシは硬くて嫌がる猫もいるので、使う前に水をたっぷり含ませてから歯磨き粉を付けるのがコツです。それから、歯ブラシの持ち方は握りしめるのではなく、鉛筆を持つスタイルをキープしましょう。余計な力が入らず、猫にストレスがかかりにくくなります。

ステップ1:奥歯を磨く

奥歯(臼歯)には歯垢や歯石が付着しやすく、汚れが溜まりやすい箇所です。猫の頭を手で後ろから掴み、その掴んだ手の親指を使って口まわりを触るステップの口角引っ張りのイメージで、唇を上にめくりあげます。臼歯が露出したら、猫用歯ブラシに猫用歯磨き粉をつけてやさしく磨いてあげてください。歯ブラシは小刻みに動かすのがポイントです。全ての臼歯を綺麗に磨ければベストですが、表面についた汚れを取ってあげるだけでも十分効果はあります。

ステップ2:前歯を磨く

奥歯がある程度綺麗にできたら、次は前歯にうつります。猫の上唇の前側をグイっと持ち上げて前歯を出したら、やさしく歯ブラシを動かして磨きましょう。長い犬歯はタテ方向にも磨いてあげます。

どうしても嫌がる猫には歯磨きシートを使ってみよう

歯ブラシをどうしても嫌がって、歯ミガキさせてくれない。そういう場合は、歯磨きシートを人差し指にきつめに巻いて、口の中や歯を拭き取ってあげるのがオススメです。実際はすんなり磨かせてくれる子は少なく、歯磨きにあまり時間を駆け過ぎるとストレスになります。歯磨きの制限時間を決めて、時間がきたらその日は切り上げるといったことも長く歯磨きを習慣化していく上では必要かもしれません。

繰り返しになりますが、猫は基本的に口の中を触られることを好みません。特に成猫になってから歯磨きに初チャレンジする場合は、できるようになるまでにかなり時間がかかる覚悟が必要ですし、もしかしたらさせてくれないかもしれません。どうしても無理な場合は歯磨きを諦める勇気も必要です。しかし噛む力が弱い時期(乳歯が生えてくる時期)から口に指を入れて慣れさせておくと歯磨きもスムーズにできるようになります。
実際には指に美味しい液状のものをつけて指が口に入れば美味しいという学習をさせましょう。これは成猫から歯磨きをチャレンジする場合も同じです。いきなり歯ブラシを使うことは難しいので、指を入れるところから始めて、次に指にガーゼを巻いて歯の表面を擦ってあげるといいでしょう。ガーゼに美味しい汁を染み込ませることも忘れないようにしてください。
習慣化してしまえば人間と同じように毎日のルーティンとして続けていけます。珍しいですが成猫からの歯磨きスタートでもすんなり歯磨きをさせてくれるかもしれません。まずはトライしてみることが大切です。

まとめ

歯磨きは口腔内の細菌の増殖を抑えることで、様々な口腔内に発生する病気の予防をしてくれるという事は十分理解していただけたと思います。口内炎によって食事がとれなくなり衰弱していく猫を多く診察してきた臨床獣医師からしても、未然に病気を防いでもらうことはとても意義があります。

また、猫の口腔内環境の悪化は、全身性疾患の影響によるものかもしれません。毎日の歯磨きの際に口の様子を観察できることも大きな病気を早期に発見するきっかけになります。猫の口腔内にできる癌は極悪なものが多く、手の施しようがない状況で病院に連れてこられる子も少なくありません。日頃の歯磨きの習慣で辛い最期を迎える子が一匹でも少なくなればと願っています。

監修/平野太陽(獣医師・右京動物病院SAGANO 院長)
参考/『ねこのきもち』2018年2月号別冊付録「丸ごとハッピーお手入れbook」

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