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猫が『かわいい』には理由がある!キーワードは『ベビースキーマ』

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猫をかわいいと感じる人は多いですが、なぜ猫は「かわいい」のか、その理由はご存知ですか?今回は、その理由を学術的な観点から解説。さらに飼い主さんの間で人気のある猫のかわいいしぐさ「へそ天」をご紹介します。

猫をかわいいと感じるのはどうして?

ミヌエットのロティちゃん
ねこのきもち投稿写真ギャラリー

オーストリアの動物行動学者の研究によると、人がかわいいという感情をいだくのは「baby schema(ベビースキーマ)」といわれる図式が関係しているのだそう。
「ベビースキーマ」は、相手にかわいいと思わせる顔の形態のことで、以下のような特徴があります。

  • 体に比べ大きい頭
  • やや下にある大きな瞳
  • 丸みをおびた輪郭
  • 前に張り出す広いおでこ
  • 小さな鼻
  • 短い手足

ベビースキーマ=守ってあげたい

先述したような特徴は、猫はもちろん、人の赤ちゃんにも共通した特徴です。
このように人や猫など哺乳類の赤ちゃんが「ベビースキーマ」の特徴をもっているのは、親がいなくてもほかの動物の本能を刺激し、「守ってあげたい(養護反応)」という気持ちにさせるためだという説もあるのだとか。
実際に犬が子猫の世話をしたり、ゴリラが子猫を育てたりと、人以外の哺乳類でも「ベビースキーマ」による養護反応が確認されているようです。

猫の「声」にも魅力の秘密が

エキゾチックショートヘアのカイルちゃん
ねこのきもち投稿写真ギャラリー

猫の「ニャー」という鳴き声も、かわいいポイントのひとつですよね。
猫の鳴き声は、祖先であるリビアヤマネコよりも、人が「心地よい」と感じる程度が強いのだそう。人と長年共存してきたことで、人にかわいいと思わせる鳴き声に進化したのではないかともいわれています。

飼い主さんたちから人気があるしぐさ「へそ天」

まるちゃんのへそ天
ねこのきもち投稿写真ギャラリー

最後に、飼い主さんたちから人気のある、猫のかわいいしぐさ「へそ天」をご紹介します。
へそ天とは、仰向けになって「へそ」を「天」に向ける姿のことです。
猫にとって急所であるお腹を無防備に見せて眠れるのは、敵がいないとわかっているからこそ。環境に安心しきっている証といえるでしょう。
このほか、夏など暑いときは体を開くことで熱を放出する意味もあります。

今回ご紹介した顔や声以外にも、肉球やもふもふのしっぽなど、猫の魅力的なポイントはまだまだたくさんあります。その愛らしさで、多くの人を癒し、幸せを届けてくれる猫。これからも猫たちの魅力に注目していきたいですね。

参考/「ねこのきもち」2020年6月号『15のしぐさに秘められたねこのきもち』(監修:獣医師 獣医行動診療科認定医 菊池亜都子先生)
   ねこのきもちWEB MAGAZINE『猫がかわいいのは“あたりまえ”!?学者が研究を続ける「猫の魅力」』(監修:ねこのきもち相談室獣医師)
文/kagio
※写真はスマホアプリ「いぬ・ねこのきもち」で投稿されたものです。
※記事と写真に関連性はありませんので予めご了承ください。

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